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2011年1月31日 (月)

Top League Playoff Final

プレーオフ決勝は14時キックオフ。例によって1時間前の開場に合わせて行くか、と思ったのだけど、開場は11:15とのこと。そんな時間から気合い入れて席を取る気にもなれないので、もうゴール裏でもいいや、と30分前を目標に向かう。

とりあえずは北側のゴール前5mラインの辺りを確保。周りを見ると黄色が目立つ。サントリーが社員に動員かけてるのかなぁ。三洋も群馬が本拠地なのでそれほど遠い訳ではないのだけど。

北側に座ったのは少しでも日当たりが良くなれば、と思ったのだけど、この日は結局太陽が顔を出すことは無かった。でもそれほど寒くは感じなかったなぁ。地味に冷えていったんだろうけど、風が吹きさらすなんてことは無かった。
オイラの左隣のお爺ちゃん二人は「TMO (Television Match Official) ってなんだ?」とかいう感じのサントリーファン、右隣のおっちゃんは三洋ファンであった。オイラは神戸じゃないからどっちでもいい。でも三洋に勝たせてあげたいかな、ぐらいの感じ。こうやって入り乱れて観戦できるのがラグビーの良いところだ。

注目は3年連続日本選手権制覇をしながらも、3年連続プレーオフ決勝で敗れている三洋が4度目の正直なるか?というところ。特に三洋電機の名称は今年限りでパナソニックに変わってしまう可能性が高いのだけど、社会人のトップになったことは無い。95年にサントリーと同点優勝しながらトライ数差で日本選手権出場権を逃している(当時の日本選手権は社会人王者vs学生王者)。
一方のサントリーはリーグ戦4位から東芝を破っての決勝進出。三洋を倒すのも夢ではない勢い。

試合は小気味よくボールを回して三洋のタックルにボールキャリアが捕まらないようにするサントリー、勝負と見るやブレイクダウンに人数をかけてカウンターを狙う三洋、という感じで進んだが、前半は流石に決勝戦ということもあって、両チーム堅実にPGを狙う展開に。ただ、日本代表でもある三洋FB田邊の当たりが悪く、一方以前の試合でダメだったサントリーのニコラスは確実に決めていく。

前半33分、サントリーキャプテン竹本が抜け出すとラックから素早く左に展開してゴール隅にWTB長友がトライ。この瞬間にワッと雪が舞い始めた。昨年末に大手町で降雪が観測されたらしいけど、個人的には初雪。寒さ対策に持って行った川亀の燗を飲みながら思わぬ雪見酒である。

後半に入るとSOブラウンが得意のボールへのタックルでターンオーバーを見せるなどサントリーは攻めているもののカウンターを食らう展開に。カウンターの時の三洋の強さはリーグでも桁違いだ。特に、FL劉が器用なキックで相手ラインの裏を狙ってWTB山田が走り込んでのトライは見事だった。Blues 時代のフラベル、Springboks でのスミットなんかがああいうキックしてたなぁ。
更には14人でラックを押し込んでトライを奪うなど完全に三洋ペースに。終了間際にグレーガンが1つ返したものの、28-23で三洋が優勝した。

サントリーは思い通りに球を動かしていた感じだったけど突破するには至らなかったなぁ。特に完全に抜けた選手に霜村、山田辺りがきっちりタックルして止めていたのは大きかったと思う。Playoff MVP は「決勝でトライを取るために(ホンダから)移籍してきた」と言っていたWTB山田。北川が霞んじゃったなぁ。

飯島監督がやはり1990年度の決勝に言及していたのが印象的だった。

三洋は創部51年、12回目の挑戦で初めて勝つことができました。その間、イアン・ウィリアムズ選手に走られたり、サントリーさんに最後に同点にされたり、いろいろなことがありました。今は、終わって興奮しているし、何とも言えない気持ちです。創部当時の選手、家族、関係者の思いが後半に選手に伝わって勝てたと思います。今はただ、トップリーグの優勝を喜びたいと思います

さて、来週から日本選手権。神戸頑張って秩父宮まで来て欲しいなぁ。それから欧州では 6Nations が開幕。忙しくなるけど楽しみだ。

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